Le diabète de type 1

Écrit par les experts Ooreka

 

Le diabète de type 1 représente environ 10 % de tous les diabétiques.

Le diabète de type 1 ou diabète insulinodépendant (DID) était autrefois appelé diabète juvénile, car il frappe des sujets jeunes, ou diabète maigre par opposition au diabète gras (de type 2). Ce fut une maladie irrémédiablement mortelle jusqu'aux années 1920 et les premiers traitements par injections d'insuline extraite de pancréas de porc.

Mécanisme et causes du diabète de type 1

Le diabète de type 1 ou insulinodépendant est dû à une carence totale en insuline consécutive à la destruction des cellules bêta des îlots de Langerhans du pancréas.

Les cellules produisant l'insuline sont détruites par un mécanisme auto-immun, une situation au cours de laquelle les défenses immunitaires de l'organisme d'un individu se retournent contre certaines de ses propres cellules. La preuve du mécanisme auto-immun est fournie par la présence d'auto-anticorps spécifiques, tournés contre les cellules bêta, dans le sang des malades, parfois avant l'apparition des premiers signes décelables.

Le diabète apparaît lorsqu'au moins 80 % des cellules bêta sont disparu. Cette carence en insuline ne peut être compensée que par l'injection répétée de cette hormone.

Causes favorisant le diabète de type 1

Le diabète de type 1 apparaît quand se produit une conjonction entre des facteurs génétiques de prédisposition et des facteurs environnementaux, telle une infection virale.

Causes du diabète de type 1 : prédispositions génétiques

Les médecins ont observé depuis longtemps que le diabète de type 1 est plus fréquent dans certaines familles ou dans certains pays, ce qui évoque fortement un facteur génétique. Alors que la fréquence de la maladie est d'environ 0,4 % dans la population générale, le risque de déclarer un diabète de type 1 augmente selon certains cas :

  • 5 % si l'un des parents (un peu plus avec le père qu'avec la mère), un frère ou une sœur sont diabétiques 1 ;
  • 15 % si le sujet et son parent au 1er degré ont le même marqueur HLA, l'équivalent cellulaire du groupe sanguin des globules rouges ;
  • 30 % si les deux parents sont diabétiques 1 ;
  • 50 % si un jumeau homozygote (vrai jumeau) est atteint ;
  • 70 % si les deux jumeaux ont le même marquer HLA.

Les chercheurs ont identifié une vingtaine de gènes de prédisposition, situés notamment sur le chromosome 6. Cependant, les facteurs génétiques n'expliquent pas à eux seuls l'apparition du diabète car un cas sur 10 seulement survient dans un contexte familial, les autres cas surviennent dans des familles jusqu'alors épargnées. Par ailleurs, la concordance limitée à 50 % entre vrais jumeaux montre l'importance d'autres facteurs encore mal connus.

Causes environnementales du diabète de type 1

Les facteurs environnementaux peuvent expliquer pourquoi des sujets prédisposés déclarent ou non un diabète de type 1. Ils agiraient en déclenchant le processus auto-immun. Selon les épidémiologistes, les principaux facteurs sont :

  • les infections virales : rubéole, cytomégalovirus ; oreillons, coxsackie ;
  • l'introduction précoce du lait de vache, même sous forme de lait maternisé, en lieu et place du lait maternel qui semble protecteur avec un risque abaissé de 15 % en cas d'allaitement prolongé au moins 4 mois ;
  • des facteurs toxiques encore mal identifiés ;
  • l'âge de la mère pendant la grossesse, en augmentation régulière depuis quelques décennies ;
  • une carence en vitamine D chez le nourrisson, ce qui pourrait expliquer la plus grande fréquence de la maladie dans les pays nordiques.

Causes déclenchant le diabète de type 1

Le facteur déclenchant le plus souvent retrouvé dans les jours qui précèdent l'apparition d'un diabète de type 1 est une infection virale, parfois marquée uniquement par une forte fièvre. Il existe par ailleurs des pics saisonniers d'apparition de ce diabète qui correspondent à des pics épidémiques : rubéole, grippe, oreillons notamment. C'est en fabriquant des anticorps pour lutter contre ces virus que l'organisme entrerait dans le processus auto-immun.

Le stress ou un choc affectif aigu sont également évoqués. Ils agissent plus comme accélérateurs ou révélateurs du diabète que comme déclencheur : la présence immédiate d'auto-anticorps atteste que la maladie était présente mais pas encore déclarée.

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